Susannah Cahalan – Brein in brand : hoe mijn lichaam mijn hersenen aanviel

Het zien van Brain on Fire (2016) prikkelde ook het boek te lezen. En weer valt op hoe anderhalf uur filmscript ernstig moet knippen in de oorspronkelijke geschiedenis of boektekst. In deze is het goed de eigen verwerking van Susanna Cahalan, die als 24-jarige journaliste van de New York Post in het voorjaar van 2009 onverwacht werd getroffen door vermoeidheid, gevolgd door psychoses en epileptische aanvallen tot aan totale katatonie. Neurologen die elk met een andere diagnose op de proppen kwamen, maar eigenlijk geen flauw idee hadden wat er echt aan de hand was. Totdat dokter Najjar, een neuroloog van Syrische komaf erbij wordt geroepen en de symptomen wel goed weet te duiden. Het is een anti-NMDA-receptor encefalitis, een zeldzame auto-immuunziekte, die nog maar kortgeleden is beschreven en een behandelmethode heeft gekregen. Van een kerngezonde jonge vrouw naar een vastgebonden, streng bewaakte gek die net behouden is voor een opsluiting in een psychiatrische inrichting. Zeven maanden kost de gang naar herstel. Enkele jaren nadien, in 2013, schrijft Susanna Cahalan op basis van honderden interviews, video-opnames in de ziekenhuizen en dagboeken van haarzelf en haar gescheiden ouders, Brain on Fire, dat vertaald Brein in brand : hoe mijn lichaam mijn hersenen aanviel oplevert.

Het boek is een reconstructie van beangstigende maanden, een intense lijdensweg, vol onbegrip, dolen in het medische circuit, en een enorme inspanning die van vriend Stephen, de ouders en hun nieuwe partners èn het medisch personeel is gevraagd. Diverse neurologische begrippen als grofweg de indeling van de hersenen, worden bekend verondersteld. Hoe goed ook getracht wordt een compleet verhaal te vertellen, missen er stukken die eenvoudig niet meer herinnerd kunnen worden.

Het persoonlijke en letterlijk diep doorleefde Brein in brand grijpt je aan als lezer. De journalistieke vaardigheden van Cahalan keerden gelukkig terug; het resultaat is een indrukwekkend relaas over de kwetsbaarheid van hersenen en de uitwerking op ons lichaam.

Over de auteur

Susannah Cahalan is een Amerikaanse journalist en auteur, bekend van het schrijven van de memoires Brain on Fire, over haar ziekenhuisopname met een zeldzame auto-immuunziekte, anti-NMDA-receptor encefalitis. Ze heeft voor de New York Post gewerkt.